Diego Alonzo

Diego Alonzo (Courtesy photo)

On Friday, friends, classmates, coworkers and other fans of Diego Alonzo will gather from 5-8 p.m. in the Telluride Community Room, next to the skate park at 231 E. Pacific Avenue, for a fundraiser to support Alonzo, who is battling a rare form of cancer at the age of 26.

The event includes dinner with tinga tostadas mixiotes with rice — both homemade — and mac and cheese from the New Sheridan Chop House, plus soda or water.

During the evening, tickets will be sold for a raffle with prizes like gift cards from Esperanza’s, Baked in Telluride, Phoenix Bean and the New Sheridan Chop House, as well as a night’s stay at the New Sheridan Hotel.

The co-organizers of the event — Tri-County Health Network Cultural Navigator Marlen Olivas Romero, and Victor Diaz and Ervin Luna — said they are hoping for a good turnout from the wider Telluride community, as well as members of the local Latino community.

“People should support Diego because he doesn’t have family here,” Luna said. “We are his family now and this is a good chance for Latino people to come together. If we can help Diego, we help each other.”

Admission is $10, although organizers are asking attendees to consider donating more to help Alonzo, whose difficulties began in September when he found himself unable to shake a case of the flu. Coworkers, including local chef Mike Gorman, could see that Alonzo wasn’t well. He wasn’t getting better either.

“He was just visibly weak,” Gorman said. “He could work for a couple hours, but then he needed a break or asked if he could go home. He was physically worn down.”

After a month, Gorman, by then seriously concerned as Alonzo became weaker and sicker, drove his young colleague to St. Mary’s Hospital in Grand Junction. Medical staff there quickly established that Alonzo had low white blood cell counts and poor liver function, but struggled to establish the cause. Over the next few weeks, Alonzo’s condition deteriorated to the point where his doctors at St. Mary’s decided to transfer him to CU Anschutz Medical Center in Denver. By the time he arrived, Alonzo was in cardiac failure, fluid was filling his lungs and other organs were failing. He spent the next two weeks in a medically induced coma in the intensive care unit while staff worked to save his life.

Alonzo eventually stabilized and regained consciousness, only to receive devastating news: The 26-year-old had an extremely rare but aggressive form of cancer, NK-cell lymphoma.

That was in November. Alonzo is nearing the end of a round of chemotherapy. His oncologist at Anschutz has told him, however, that he needs a bone marrow transplant in order to prevent the cancer returning, a near certainty without the procedure.

Friday’s fundraiser aims to raise money to support Alonzo as he, his family and friends plot his next moves, whether they are here in the United States or in his native Guatemala.

There is also a benefit account at Alpine Bank and a GoFundMe account for those who prefer to donate online.

Friends describe Alonzo as quiet, but popular with an infectious smile. Married with a 5-year-old daughter, Alonzo moved here in 2015 and has worked at local restaurants, starting as a dishwasher, then moving to prep work and finally and most recently working as a line cook.

“Diego is an excellent worker,” Gorman said. “He’s always happy and cheerful. He’s just a really good all-round employee who’s very dedicated to whatever he’s doing.”

Alonzo was equally dedicated to the Telluride Adult English Classes program, where he was a student with near-perfect attendance, according to program coordinator Kathleen Morgan.

“Diego has been a motivated, dedicated and life-loving student,” Morgan said. “Always at class with a smile, working hard to succeed and to connect with other students.”

His teacher, Neal McKinley, agreed.

“While all of my students are motivated, Diego is probably the most motivated,” McKinley said. “He was almost always in class. When he wasn’t there, there was a noticeable drop in the energy levels. He wasn’t afraid to talk and he would get the shy students to come out of their shells. We miss him.”

To support Diego Alonzo, attend Friday’s event, or donate at Alpine Bank (the account name is “Kathleen Morgan, For the Benefit of Diego Alonzo Medical Fund” and account number is 8910707994) or online at gofundme.com/diego-alonzo-necesita-nuestra-ayuda.

En español:

Una fiesta para Diego

Evento el viernes apoyará a un vecino del lugar que está luchando contra el cáncer

El viernes, amigos, compañeros de clase, compañeros de trabajo y otros que se preocupan por Diego Alonzo se reunirán de 5 a 8 p.m. en the Telluride Community Room, junto al parque de patinaje en la 231 E. Pacific Avenue, para una recaudación de fondos para apoyar a Alonzo, quien, a la edad de 26 años, está luchando contra el cáncer.

El evento tiene dos opciones a escoger en la cena: tostadas de tinga y mixiotes con arroz y soda o agua. También habrá macarrones de queso de New Sheridan Chop House.

Durante el evento se venderán boletos para la rifa de premios que incluyen tarjetas de regalo de Esperanza’s, Baked in Telluride, Phoenix Bean, New Sheridan Chop House y New Sheridan Hotel.

Los organizadores del evento, navegador cultural de Tri-County Health Network Marlen Olivas Romero, y Victor Díaz y Ervin Luna, dijeron que esperan una buena participación de la comunidad general de Telluride, así como de miembros de la comunidad latina local.

“La gente debería apoyar a Diego porque él no tiene familia aquí,” dijo Luna. “Ahora somos su familia y esta es una buena oportunidad para que los latinos se unan. Si podemos ayudar a Diego, nos ayudamos unos a otros.”

La admisión es $10, aunque los organizadores están pidiendo a los asistentes que consideren la posibilidad de donar más para ayudar a Alonzo, cuyas dificultades comenzaron en septiembre cuando se encontró con que no podía deshacerse de un caso de gripe. Compañeros de trabajo, incluido el chef local Mike Gorman, pudieron ver que Alonzo no estaba bien y que tampoco estaba mejorando.

“Estaba visiblemente débil,” dijo Gorman. “Podía trabajar un par de horas, pero luego necesitaba un descanso o preguntaba si podía irse a casa. Estaba físicamente agotado.”

Después de un mes, Gorman, entonces muy preocupado porque Alonzo se debilitaba y enfermaba, llevó a su joven colega al Hospital St. Mary en Grand Junction. Allí el personal médico allí estableció rápidamente que Alonzo tenía un bajo recuento de glóbulos blancos y una función hepática deficiente, pero se esforzaron para establecer la causa. Durante las próximas semanas, la condición de Alonzo se deterioró hasta el punto en que sus médicos en St. Mary’s decidieron trasladarlo a CU Anschutz Medical Center en Denver. Para cuando llegó, Alonzo tenía insuficiencia cardíaca, sus pulmones se llenaban de líquido y otros órganos le estaban fallando. Pasó las siguientes dos semanas en un estado de coma inducido en la unidad de cuidados intensivos mientras los médicos y los enfermeros trabajaban para salvar su vida.

Alonzo finalmente se estabilizó y recobró el conocimiento, solo para recibir noticias devastadoras: El joven de 26 años de edad tenía una forma de cáncer extremadamente rara pero agresiva: linfoma de células NK (NKCL, por sus siglas en inglés).

Eso fue en noviembre. Ahora, Alonzo está llegando al final de un régimen de quimioterapia diseñado, obviamente, para erradicar el cáncer. Su oncólogo en Anschutz le dijo, sin embargo, que despues necesitará un trasplante de médula ósea para evitar que el cáncer regrese, casi seguro, sin el tratamiento.

La recaudación de fondos del viernes es para apoyar a Alonzo mientras él, su familia y amigos planean sus próximos movimientos, ya sea que estén aquí en los Estados Unidos o en su Guatemala natal.

También hay una cuenta de beneficios en Alpine Bank y, para aquellos que prefieren donar por internet, una cuenta de GoFundMe.

Los amigos describen a Alonzo como tranquilo y popular con una sonrisa contagiosa. Casado, con una hija de 5 años, Alonzo se mudó aquí en 2015 y ha trabajado en restaurantes locales, comenzó como lavaplatos, luego se fue a la linea de preparación de comida y finalmente, y más recientemente, trabajó como cocinero.

“Diego es un excelente trabajador,” dijo Gorman. “Él siempre está feliz y animado. Él es simplemente un muy buen empleado de tiempo completo quien es muy dedicado a lo que sea que haga.”

Alonzo estaba igualmente dedicado al programa de Clases de Inglés para Adultos de Telluride, donde era un estudiante con una asistencia casi perfecta, según la coordinadora del programa Kathleen Morgan.

“Diego ha sido un estudiante motivado, dedicado y amante de la vida,” dijo Morgan. “Siempre en clase con una sonrisa, trabajando duro para tener éxito y conectarse con otros estudiantes.”

Su maestro, Neal McKinley, estuvo de acuerdo.

“Todos mis estudiantes están motivados, pero Diego es probablemente el más motivado,” dijo McKinley. “Casi siempre estaba en clase. Cuando él no estaba allí, hubo una notable disminución en los niveles de energía. No tenía miedo de hablar y conseguiría que los estudiantes tímidos salieran de sus cascarones.

“Lo extrañamos.”

Además de la recaudación de fondos del viernes, aquellos que deseen apoyar a Diego Alonzo pueden ir al Alpine Bank (el nombre de la cuenta es “Kathleen Morgan, For the Benefit of Diego Alonzo Medical Fund “ y el número de cuenta es 8910707994) o visitar gofundme.com/diego-alonzo -necesita-nuestra-ayuda.

Marlen Olivas Romero and Ervin Luna help with the translation.