Cultural navigator

Cultural Navigator Joshua Feliz Martinez at December’s Papá Noel event in the TM/HS cafeteria painting the faces of some of the youngest attendees. (Courtesy photo)

The earliest days on the job for Telluride’s new cultural navigator, Joshua Feliz Martinez, offered a gentle introduction to the community.

“My first real interaction with people here was during the Papá Noel night,” Feliz Martinez said, recalling the annual December event, a Latino-style, holiday-season gathering featuring face painting, games, a cooking contest and a piñata. 

The fiesta seems like a long time ago, acknowledged Feliz Martinez, whose role is to support the immigrant community across San Miguel County.

Since then, of course, the Covid-19 pandemic has disrupted every aspect of life around the globe, making Feliz Martinez’s job pretty intense these days as he works to assist local immigrants in myriad ways, including coping financially. 

“One of the many challenges for documented and undocumented immigrants during the Covid-19 crisis is financial security,” he explained. “Unfortunately, there is still yet to be a concrete plan on how individuals and families will get by during these trying times, especially with the rising realization that this crisis will not be over soon.”

Feliz Martinez pointed out that depending on their immigration status, members of Telluride’s immigrant community might be prohibited by law from availing of government assistance programs like food stamps and unemployment benefits, or discouraged from applying to programs over fears that receiving assistance now might hurt them in future immigration proceedings.

“Some people are having to choose between having to pay their rent or having enough money to purchase groceries and supplies for their home,” he said. “These pressures are intensified for people who might not have any documentation and won’t be able to meet some of the criteria.”

And, of course, he added, for many immigrants, the pandemic is unfolding for them in a new country far from home, with a language and culture different from what they may be used to. 

Said Feliz Martinez, “Not all our situations are the same and what might seem common sense to some can appear as something completely foreign and unknown to others.”

Feliz Martinez said that he and his colleagues at TCHNetwork, as well as those participating in the community organizations in which he is involved, the Latino Advisory Committee and Somos Uno, are working hard to connect the immigrant community to resources.

“I would like people to know that there are tons of organizations in Telluride that are working hard to help during this crisis,” he said. “As of right now, there are a few programs and initiatives in place, like food being provided by the Telluride School District and the food banks and the Telluride Foundation’s Good Neighbor Fund.”

One the most urgent tasks facing Feliz Martinez and other bilingual locals? Translating the near-daily advisories from the medical center, the county and other entities into Spanish.

To this end, Feliz Martinez urges Spanish-speaking members of the immigrant community to follow the Asuntos Latinos de San Miguel Facebook page, monitor the county and medical center web sites and join a secure text service to obtain updates, news and information in Spanish by texting SEGURA to 31996. 

“These sources have information in both English and Spanish and people can learn about volunteer opportunities, programs, initiatives, latest developments and other programs from different organizations,” he said.

Part of an immigrant family, Feliz Martinez grew up dividing his time between the Bronx, New York and Salcedo, Dominican Republic. He moved with his family to the Front Range in 2012 where he finished high school and pursued a degree at UC Denver in Anthropology and Criminal Justice.

“I gained most of the experience that I use in my cultural navigator position growing up … I would help my family, monolingual Spanish speakers from the Dominican Republic, in things like healthcare and how to navigate the institutional systems here in the United States,” Feliz Martinez said, adding that research work in the U.S., Dominican Republic and during field school in Piste, Yucatan, in Mexico also lent to the experience he draws on daily. 

He continued, “What motivates me as a cultural navigator is having the opportunity to help families that are or have been in the same situation as my family and I. I don’t see the people that I assist as just clients, but as uncles, aunts, cousins and fellow family members, who are trying to live their best life in this country. 

“What I hope to achieve is to give this community the tools that they need so that their voice can be heard and to have the ability to not only empower themselves, but their community.”

TCHNetwork Executive Director Lynn Borup praised Feliz Martinez and his contribution to his role. 

“As the cultural navigator, Josh is responsible for empowering, engaging, organizing and advocating on behalf of the multicultural population throughout San Miguel County,” Borup said. “Josh realizes the importance of building trust with the community that he serves. He has the natural ability of making people feel comfortable, especially during crisis. His calm demeanor and genuine passion to assist those in need, as well as his talent of using humor to make connections, have helped him to garner trust among his clients, as well as partner organizations.”

Borup added that one of Feliz Martinez’s contributions relates to increasing awareness of diversity, equity and inclusivity (DEI).

“Josh has brought his desire to share his training in DEI to our community,” she said. “As a key member of the Latino Advocacy Committee, he is putting this knowledge to good use in helping develop DEI curriculum to share with organizations and stakeholders throughout the county. In just a few short months, Josh has already made a lasting impression and has proven himself to be a responsive ally and advocate.”

For his part, Feliz Martinez said that while the pandemic has brought hardship and uncertainty, it has also made him proud of his new home. 

“There are hundreds of people who are working tirelessly for the people in this community, heroines and heroes that have been giving their all for the Telluride community and communities throughout San Miguel County,” he said. “I want to thank them and especially everyone in the Telluride Medical Center, in particular the amazing Latinas working there, who are keeping our community and our lives safe.”

To contact Feliz Martinez, call (970) 708-4456 or email cenav@tchnetwork.org.

En español:

Los primeros días en el trabajo para el nuevo navegante cultural de Telluride, Joshua Feliz Martínez, ofrecieron una suave introducción a la comunidad.

“Mi primera interacción real con la gente aquí fue durante la noche de Papá Noel,” dijo Feliz Martínez, recordando el evento anual de diciembre, una fiesta latina con pintura de caras, juegos, un concurso de cocina y una piñata.

El evento parece ocurrir desde hace mucho tiempo, reconoció Feliz Martínez, cuyo trabajo es apoyar a la comunidad inmigrante en el área de servicio de Tri-County Health Network de los condados de San Miguel, Ouray y Montrose.

Desde entonces, por supuesto, la pandemia de Covid-19 ha interrumpido todos los aspectos de la vida en todo el mundo, haciendo que el trabajo de Feliz Martínez sea bastante intenso en estos días mientras trabaja para ayudar a los inmigrantes locales de innumerables maneras, incluida la supervivencia financiera.

“Uno de los muchos desafíos para los inmigrantes documentados e indocumentados durante la crisis de Covid-19 es la seguridad financiera,” explicó. “Desafortunadamente, todavía no hay un plan concreto sobre cómo las personas y las familias se las arreglarán durante estos tiempos difíciles, especialmente con la creciente comprensión de que esta crisis no terminará pronto.”

Feliz Martínez señaló que, dependiendo de su estado migratorio, la ley prohíbe a los miembros de la comunidad inmigrante de Telluride recurrir a programas de asistencia del gobierno como cupones de alimentos y beneficios de desempleo, o se les desalienta a solicitar programas por temor a que recibir asistencia ahora pueda perjudicarlos futuros procedimientos de inmigración.

“Algunas personas tienen que elegir entre tener que pagar el alquiler o tener suficiente dinero para comprar víveres y suministros para su hogar,” dijo Feliz Martínez. “Estas presiones se intensifican para las personas que pueden no tener ninguna documentación y no podrán cumplir algunos de los criterios.”

Y, por supuesto, agregó, para muchos inmigrantes, la pandemia se está desarrollando para ellos en un nuevo país lejos de casa, con un idioma y una cultura diferente a lo que están acostumbrados.

Feliz Martínez dijo: “No todas nuestras situaciones son iguales y lo que podría parecer sentido común para algunos puede parecer algo completamente extraño y desconocido para otros.”

Feliz Martínez dijo que él y sus colegas de TCHNetwork, así como aquellos que participan en las organizaciones comunitarias en las que está involucrado, el Comité Asesor Latino y Somos Uno, están trabajando arduamente para conectar la comunidad inmigrante con los recursos.

“Me gustaría que la gente supiera que hay toneladas de organizaciones en Telluride que están trabajando arduamente para ayudar durante esta crisis,” Feliz Martínez dijo. “En este momento, hay algunos programas e iniciativas en marcha, como los alimentos proporcionados por el Distrito Escolar de Telluride y los bancos de alimentos y el Fondo del Buen Vecino de la Fundación de Telluride.”

¿Cuál sería una de las tareas más urgentes que enfrenta Feliz Martínez y otros lugareños bilingües? Traducción al español de las advertencias casi diarias del centro médico, el condado y otras entidades.

Con este fin, Feliz Martínez invita a los miembros hispanohablantes de la comunidad inmigrante a seguir la página de Facebook de Asuntos Latinos de San Miguel, monitorear los sitios web del condado y del centro médico y unirse a un servicio de texto seguro para obtener actualizaciones, noticias e información en español enviando mensajes de texto a SEGURA al 31996.

“Estas fuentes tienen información en inglés y español y las personas pueden aprender sobre oportunidades de voluntariado, programas, iniciativas, desarrollos más recientes y otros programas de diferentes organizaciones,” dijo.

Como parte de una familia de inmigrantes, Feliz Martínez creció dividiendo su tiempo entre the Bronx, Nueva York y Salcedo, República Dominicana. Se mudó con su familia a Front Range en 2012, donde terminó la escuela secundaria y se graduó en UC Denver en Antropología y Justicia Criminal.

“Obtuve la mayor parte de la experiencia que uso en mi posición de navegante cultural al crecer ... Ayudaría a mi familia, hispanohablantes monolingües de la República Dominicana, en cosas como la atención médica y cómo navegar por los sistemas institucionales aquí en los Estados Unidos,” Feliz Martínez dijo, agregando que el trabajo de investigación en los Estados Unidos, República Dominicana y durante la escuela de campo en Piste, Yucatán, en México, también se prestó a la experiencia que aprovecha a diario.

Continuó: “Lo que me motiva como navegante cultural es tener la oportunidad de ayudar a las familias que están o han estado en la misma situación que mi familia y yo. No veo a las personas a las que ayudo solo como clientes, sino como tíos, tías, primos y otros miembros de la familia, que intentan vivir su mejor vida en este país.

“Lo que espero lograr es dar a esta comunidad las herramientas que necesitan para que su voz se pueda escuchar y tener la capacidad de no solo empoderarse a sí mismos, sino a su comunidad.”

La directora de TCHNetwork, Lynn Borup, elogió a Feliz Martínez y su contribución.

“Como navegante cultural, Josh es responsable de empoderar, involucrar, organizar y defender a la población multicultural en todo el condado de San Miguel,” dijo Borup. “Josh se da cuenta de la importancia de generar confianza con la comunidad a la que sirve. Tiene la habilidad natural de hacer que las personas se sientan cómodas, especialmente durante una crisis. Su actitud tranquila y su genuina pasión por ayudar a los necesitados, así como su talento para usar el humor para establecer conexiones, lo han ayudado a generar confianza entre sus clientes y las organizaciones asociadas.”

Borup agregó que una de las contribuciones de Feliz Martínez se relaciona con el aumento de la conciencia sobre la diversidad, la equidad y la inclusión (DEI).

“Josh ha traído su deseo de compartir su entrenamiento en DEI a nuestra comunidad,” dijo. “Como miembro clave del Comité de Defensa Latina, está aprovechando este conocimiento para ayudar a desarrollar el plan de estudios de DEI para compartir con organizaciones y partes interesadas en todo el condado. En solo unos pocos meses, Josh ya ha causado una impresión duradera y ha demostrado ser un aliado receptivo y un defensor.”

Feliz Martínez dijo que si bien la pandemia ha traído dificultades e incertidumbre, también lo ha enorgullecido de su nuevo hogar.

“Hay cientos de personas que trabajan incansablemente para las personas de esta comunidad, heroínas y héroes que han dado todo por la comunidad y las comunidades de Telluride en todo el condado de San Miguel,” dijo. “Quiero agradecerles a ellos y especialmente a todos en el Centro Médico Telluride, en particular a las increíbles latinas que trabajan allí, que mantienen a nuestra comunidad y nuestras vidas seguras.”

Para comunicarse con Feliz Martínez, llame al (970) 708-4456 o envíe un correo electrónico a cenav@tchnetwork.org.