When San Miguel County Public Health Director Grace Franklin announced recently that the county was first in the state for vaccine distribution, there were two members of the community who were particularly satisfied with the news: Andrés Jacinto Alonzo and Ximena Rebolledo León.

“I personally felt very happy for the work that we have been doing and which we continue to do,” Jacinto Alonzo said.

Added Rebolledo León, “I felt extremely proud.”

Rebolledo León is a registered nurse at the Telluride Regional Medical Center. Bilingual, she is a trusted and familiar health resource for the area’s Latinx population.

Jacinto Alonzo is a 17-year local who speaks English, Spanish and Chuj, the Mayan language spoken by many Guatemalans in the area. In addition to his current role in public health, he has worked as a baker, chef and landscaper in Telluride.

For months now, the pair have handled COVID-related outreach to the county’s Latinx population.

According to Franklin, their work, along with that of Registry Coordinator for Vaccine Distribution Dawn Ibis, as well as team members Sheamus Croke and Paula Schiedegger, has been key to the county’s success with just over 16 percent of all vaccine recipients from March 1 through April 28 identifying as Hispanic.

“I cannot speak highly enough of the work of our Latinx advocates,” Franklin said. “The turnout and buy-in from this segment of our population would not have happened without their strong leadership.”

Rebolledo León described a wide-ranging campaign that has sought to connect with the area’s Latinx population in different ways.

“My specific outreach has consisted of videos posted to social media platforms, e-mails sent out via the medical center and the public health department, texts from my personal cellphone to over 300 Latinos, word of mouth and being available to answer questions,” she said.

Ibis explained that Jacinto Alonzo’s work, which is similar to her outreach to English speakers, involves direct contact with people — and lots of it.

“Andrés has to call first-dosers, second-dosers, those who missed appointments on the day to remind them,” she said. “He has to call them to reschedule when they miss an appointment and often register walk-ins in the middle of a very busy clinic day. As if this isn’t enough, he also goes with the patients to assist with questions if we need an interpreter in the vaccine area.”

Ibis added, “It takes an unrelenting amount of work to get one person vaccinated and he has to do it with so many patients week after week with a variety of vaccines, times and locations. Without that level of dedication, we wouldn't have the success we have had.”

Rebolledo León agreed that they have worked diligently.

“Andrés and I have made ourselves available pretty much any time of day,” she said. “Andrés has been great about calling people to get them scheduled, cold-calling to assess for interest and for guiding folks my way if they have specific medical questions or concerns.”

Important to their credibility, Rebolledo León noted, she and Andrés got the shot, too.

“Andrés and I have been fully vaccinated, so we are asking folks to do something that we personally wholeheartedly support and believe in,” she said.

Jacinto Alonzo noted that setting an example for others in the community has been crucial to the success of the campaign.

“In the time that I have been working in this field, I have discovered that the challenges (of outreach) are not resolved only with written messages about vaccines or through a video from a social network,” he explained. “I believe when people in our community — people who are well respected or who have authority — decide to get vaccinated, this is very influential on others. They have the power to encourage their family, friends, neighbors, etc. Many times, someone has arrived at the vaccination clinic and told me they were there because someone else, someone they trusted, told them to go.”

And, for Jacinto Alonzo, whose father and brothers are doctors in Guatemala, getting the vaccine just makes sense.

“I only ask that you make the right decision to get vaccinated, because it is the perfect solution for COVID-19 and it has been shown to be so effective and safe,” he said of his message to the public. “The purposes of vaccination are to protect people and also the community, because no matter where we come from, the culture or religion we practice, we are all part of this community.”

He continued, “I know that the majority of Latinos are Christians, so I feel the need to emphasize what Pope Francis mentioned in January when he received the vaccine: ‘Vaccination is an ethical action.’”

Both Jacinto Alonzo and Rebolledo León are full of praise for the local public health and medical professionals that they work with.

“I have witnessed a great and energetic team … especially those who direct us or organize us in each area,” Jacinto Alonzo said.

Said Rebolledo León, “Grace Franklin, Dr. Sharon Grundy and San Miguel Public Health were making plans for vaccine distribution before the vaccines were ever approved in the U.S. They have been extremely deliberate in making sure these were available for everyone.”

She added, “Not only did Grace want to make sure our immigrant population had access to vaccines, she actually approved early vaccination for this at-risk group given the disproportionate number of people of color being hospitalized and dying from COVID-19 in this country.

“I strongly believe that this step emphasized the importance of getting vaccinated, but also conveyed the message ‘we see you, we appreciate you and we want to protect you.’ Unfortunately, this is a message our marginalized communities rarely get. It was powerful.”

Rebolledo León also cited the county’s vaccine rollout guru Ibis for advocating for equity in vaccine distribution.

“Dawn has been the one coordinating the vaccine clinics and she has been an equity warrior every step of the way,” Rebolledo León said.

That love is reciprocated, according to Ibis.

“Ximena and Andrés are amazing,” she said. “They have been unwavering in their support of protecting the Latinx community.”

‘Ximena y Andrés son estupendos’

Detrás del alcance robusto de vacunas Latinx hay personas excepcionales

Cuando la Directora de Salud Pública del Condado de San Miguel, Grace Franklin, anunció recientemente que el condado era el primero en el estado en la distribución de vacunas, había dos miembros de nuestra comunidad que estaban particularmente satisfechos con la noticia: Andrés Jacinto Alonzo y Ximena Rebolledo León.

“Yo personalmente me sentí muy contento por el trabajo que hemos estado haciendo y seguimos haciendo,” dijo Jacinto Alonzo.

Rebolledo León agregó: “Yo me siento muy orgullosa.”

Rebolledo León es enfermera registrada en el Centro Médico de Telluride. Bilingüe, es una profesional de salud conocida y confiada en la población Latinx del área.

Jacinto Alonzo reside aquí desde hace 17 años y habla inglés, español y chuj, el idioma Maya hablado por muchos guatemaltecos en el área. Además de su rol en salud pública, ha trabajado como panadero, cocinero y jardinero.

Por meses ahora, el par ha manejado el alcance de COVID a la población Latinx del condado.

Según Franklin, su trabajo, junto con el del Coordinador del Registro para la Distribución de Vacunas, Dawn Ibis, así como los miembros del equipo Sheamus Croke y Paula Scheidegger, ha sido clave para el éxito del condado con poco más del 16 por ciento de todas las personas vacunadas desde marzo 1 al 28 de abril identificándose como hispanos.

“No puedo hablar lo suficientemente bien del trabajo de nuestros defensores Latinx,” dijo Franklin. “La participación y aceptación de este segmento de nuestra población no habría ocurrido sin sus fuertes liderazgos.”

Rebolledo León describió una campaña amplia para conectar con la población Latinx en varias formas.

“Mi alcance específico consiste en videos para plataformas de redes sociales, correos electrónicos enviados a través del centro médico y el departamento de salud pública, mensajes de texto desde mi teléfono celular personal a más de 300 latinos, las conversaciones personales y estar disponible para responder preguntas,” ella dijo.

Ibis explicó que el trabajo de Jacinto Alonzo, parece mucho a su propio trabajo con los que hablan inglés, incluye contacto directo con la gente, y mucho de ese contacto.

“Andrés tiene que llamar a los que necesitan su primera dosis, a los que necesitan su segunda dosis, a los que faltaron a las citas ese día para recordárselo,” dijo. “Él tiene que llamarlos para reprogramar cuando faltan a una cita y, a menudo, tiene que responder a gente que se representa físicamente sin cita a la clínica. Por si fuera poco, Andrés también acompaña a las pacientes que necesitan un intérprete en el área de vacunas.”

Ibis agregó: “Llegar al momento de vacunar a una persona, pide un esfuerzo tremendo y tiene que hacerlo con tantos pacientes semana tras semana con una variedad de vacunas, tiempos y lugares. Sin ese nivel de dedicación, no tendríamos el éxito que hemos tenido.”

Rebolledo León está de acuerdo en que han trabajado diligentemente.

“Andrés y yo estamos disponibles prácticamente en cualquier momento del día,” dijo. “Andrés lo ha hecho estupendo en llamar a las personas para programarlas, llamar a personas que no conoce para evaluar el interés por vacunarse y ponerlos en contacto conmigo si tienen preguntas o inquietudes médicas.”

Rebolledo León añadió que para hacerse creíbles y confiados, ella y Andrés también ya están vacunados.

“Andrés y yo recibimos las dos dosis de la vacuna, por lo que le pedimos a la gente que haga algo en lo que personalmente apoyamos y creemos por completo,” dijo.

Jacinto Alonzo señaló que dar ejemplo a otros en la comunidad ha sido clave para el éxito de la campaña.

“En el tiempo que he estado trabajando en esta área, he descubierto que los desafíos [del alcance] no se resuelven solo con mensajes escritos sobre vacunas o mediante un video de una red social,” explicó. “Creo que cuando las personas de nuestra comunidad, personas muy respetadas o que tienen autoridad, deciden vacunarse, esto influye mucho a los demás. Tienen el poder de animar a sus familiares, amigos, vecinos, etc. Muchas veces, alguien ha llegado a la clínica de vacunación y me ha dicho que estaba allí porque alguien, alguien en quien confiaba, le dijo que fuera.”

Y, para Jacinto Alonzo, cuyo padre y hermanos son doctores en Guatemala, recibir la vacuna simplemente tiene sentido.

“Solamente les pido que tomen la decisión correcta a vacunarse, porque es la solución perfecta para COVID-19 y se ha demostrado que es tan efectiva y segura,” dijo sobre su mensaje al público. “El propósito de la vacunación es proteger a las personas y también a la comunidad, porque no importa de dónde venimos, la cultura o religión que practicamos, todos formamos parte de esta comunidad.”

Continuó: “Sé que la mayoría de los latinos somos cristianos, por lo que siento la necesidad de recalcar lo que mencionó el Papa Francisco en enero cuando recibió la vacuna: ‘La vacunacion es una acción ética.’”

Jacinto Alonzo y Rebolledo León elogian con entusiasmo a los profesionales médicos y los profesionales de la salud pública locales con los que trabajan.

“He visto un gran y activo equipo… especialmente los que nos dirigen u organizan en cada área,” dijo Jacinto Alonzo.

Rebolledo León dijo: “Grace Franklin, la Dra. Sharon Grundy y Salud Publica de San Miguel estaban haciendo planes para la distribución de vacunas aún antes de que las vacunas fueran aprobadas en los EE. UU. Han sido extremadamente deliberadas para asegurarse de que estén disponibles para todos.”

Añadió: “No solo quiso Grace asegurarse de que nuestra población inmigrante tuviera acceso a las vacunas, sino ella aprobó adrede la vacunación temprana para este grupo de alto riesgo dado el número desproporcionado de personas de color que están hospitalizadas y mueren por COVID-19 en este país.

“Creo firmemente que este paso enfatizó la importancia de vacunarse, pero también compartió el mensaje ‘lo vemos, lo apreciamos y queremos protegerlos’. Desafortunadamente, este es un mensaje que nuestras comunidades marginadas raramente escuchan. Fue poderoso.”

Rebolledo León también citó al gurú del lanzamiento de vacunas del condado, Ibis, por apoyar la equidad en la distribución de vacunas.

“Dawn ha sido la que ha coordinado las clínicas de vacunas y ha sido una guerrera de la equidad en cada paso del camino,” dijo Rebolledo León.

El amor es mutuo, según Ibis.

“Ximena y Andrés son estupendos,” dijo. “Han sido inquebrantables en su apoyo a la protección de la comunidad Latinx.”